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Le sorgenti calde del tempio romano di Aquae Sulis e l'Abbazia di Bath, in Inghilterra
Le sorgenti calde del tempio romano di Aquae Sulis e l'Abbazia di Bath, in Inghilterra

Gli scavi archeologici hanno rivelato che l'uso umano delle sorgenti minerali calde a Bath è iniziato almeno 10,000 anni fa e ha continuato fino ai tempi attuali. Frequentato per la prima volta dalle tribù di cacciatori-raccoglitori neolitici, le sorgenti furono in seguito venerate come sacre da popolazioni celtiche, romane e cristiane. I Celti, che arrivarono in Inghilterra intorno a 700 aC, eressero quelle che si ritiene siano le prime strutture di santuari alle sorgenti. Dedicato a Sulis, una dea dell'acqua, il santuario era un centro religioso per gran parte dell'Inghilterra sudoccidentale. Poco dopo l'arrivo dei Romani in Inghilterra nel 43 AD, il santuario celtico fu rilevato e la dea Sulis fu identificata con la dea romana Minerva come divinità guaritrice. A partire da 65 AD, e continuando per quasi quattro secoli, i Romani costruirono complessi termali e bagni sempre più elaborati presso le sorgenti.

La sorgente principale, che gorgogliava dal terreno ad un quarto di milione di galloni al giorno e manteneva una temperatura costante di 120 gradi Fahrenheit (49 gradi centigradi) era tuttavia molto più di una semplice fonte di acqua calda per i Romani . Era un luogo sacro dove i mortali potevano comunicare con le divinità degli inferi e cercare l'assistenza della dea Sulis-Minerva, e anche il dio della guarigione, Asclepio. Scavi archeologici nel fondo della primavera hanno portato alla luce una notevole collezione di offerte votive sacre lanciate dai fedeli nelle acque. Anche dal fondo della primavera, oltre le monete 12,000 - che coprono l'intero periodo romano - hanno rivelato che il comportamento di lanciare monete in una molla per l'accompagnamento di un desiderio è un comportamento umano universale e antico. Le numerose vasche da bagno erano alimentate con un flusso costante di acqua trasportato da tubi di piombo che funzionano ancora oggi, e il bagno più grande era rivestito con 42 grandi fogli di piombo il cui peso combinato superava le tonnellate 8 e 1 / 2.

Questo grande tempio di guarigione di Aquae Sulis non doveva tuttavia durare. Dopo la partenza delle legioni romane dalla Gran Bretagna all'inizio del V secolo d.C., la città e i suoi splendidi templi e bagni precipitò rapidamente in declino. Nel corso del tempo i bagni furono coperti dall'instancabile interramento della sorgente e solo il tempio caduto di Sulis-Minerva segnò l'antico sito sacro. Eppure la città non fu abbandonata. Piuttosto continuò a crescere e dal settimo secolo la prima struttura cristiana era stata fondata sulle rovine del tempio romano. Per i successivi dodici secoli una successione di chiese si alzò e ricadde sul terreno consacrato con l'abbazia attualmente in piedi costruita tra 1499 e la metà del 17esimo secolo. Le sorgenti termali, pur non ricevendo mai più uno sviluppo architettonico uguale a quello dei Romani, furono continuamente utilizzate per tutto il periodo medievale. All'inizio di 1600, le sorgenti avevano iniziato ad attrarre famiglie reali e aristocratiche intente a "prendersi cura", e il bagno di 1720 era sulla buona strada per diventare una spa molto alla moda. Con l'aumento della popolarità delle sorgenti e il contemporaneo bisogno di più stabilimenti balneari e abitativi, sono stati avviati degli scavi per la costruzione che hanno portato alla scoperta delle antiche fondamenta romane. Gli scavi archeologici sono continuati fino ai nostri giorni e la città di Bath vanta ora un monumento romano senza pari nell'Europa nord-occidentale. Lo studio scientifico delle acque della sorgente di Bath ha rivelato la presenza di 43 diversi minerali tra cui ferro, magnesio, potassio, rame e radio. Le persone preistoriche, romane e paleocristiane che utilizzavano le sorgenti non avevano alcun modo (noto) per determinare la natura di questi minerali, ma nondimeno le sorgenti sono state venerate come luogo di guarigione da tempo immemorabile. I lettori più attenti riconosceranno in questa materia un'altra indicazione della straordinaria (e poco capita) risonanza energetica tra gli umani e la terra.

Martin Gray è un antropologo culturale, scrittore e fotografo specializzato nello studio e nella documentazione dei luoghi di pellegrinaggio di tutto il mondo. Durante un periodo di 38 ha visitato più di 1500 siti sacri nei paesi 165. Il Guida mondiale di pellegrinaggio il sito web è la fonte di informazioni più completa su questo argomento.

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